No vamos a volver a la normalidad.

Para detener el coronavirus tendremos que cambiar radicalmente casi todo lo que hacemos: cómo trabajamos, hacemos ejercicio, socializamos, compramos, gestionamos nuestra salud, educamos a nuestros hijos, cuidamos de los miembros de la familia.

Todos queremos que las cosas vuelvan a la normalidad rápidamente. Pero lo que la mayoría de nosotros probablemente no ha comprendido todavía -pero lo hará pronto- es que las cosas no volverán a la normalidad al cabo de unas semanas, o incluso de unos meses. Algunas cosas nunca lo harán.
En la actualidad existe un amplio consenso (incluso en Gran Bretaña, por fin) de que todos los países necesitan “aplanar la curva”: imponer el distanciamiento social para frenar la propagación del virus, de modo que el número de personas enfermas a la vez no provoque el colapso del sistema sanitario, como amenaza con hacer en Italia en estos momentos. Eso significa que la pandemia tiene que durar, a un nivel bajo, hasta que, o bien un número suficiente de personas hayan tenido Covid-19 para dejar a la mayoría inmunes (suponiendo que la inmunidad dure años, cosa que no sabemos) o bien haya una vacuna.

¿Cuánto tiempo llevaría eso, y cuán draconianas tienen que ser las restricciones sociales? Ayer, el presidente Donald Trump, al anunciar nuevas directrices como el límite de 10 personas en las reuniones, dijo que “con varias semanas de acción enfocada, podemos dar la vuelta a la tortilla y hacerlo rápidamente.” En China, las seis semanas de encierro comienzan a aliviarse ahora que los nuevos casos se han reducido a un goteo.

Pero la cosa no acabará ahí. Mientras alguien en el mundo tenga el virus, los brotes pueden y seguirán repitiéndose sin controles estrictos para contenerlos. En un informe publicado ayer (pdf), los investigadores del Imperial College de Londres proponen una forma de hacerlo: imponer medidas de distanciamiento social más extremas cada vez que los ingresos en las unidades de cuidados intensivos (UCI) empiecen a repuntar, y relajarlas cada vez que los ingresos disminuyan. Así se ve en un gráfico.

Un gráfico de los casos semanales de UCI a lo largo del tiempo.
Las rachas periódicas de distanciamiento social mantienen la pandemia bajo control.
Equipo de respuesta al Covid-19 del Imperial College.
La línea naranja corresponde a los ingresos en la UCI. Cada vez que superan un umbral -por ejemplo, 100 por semana- el país cierra todas las escuelas y la mayoría de las universidades y adopta el distanciamiento social. Cuando bajen a menos de 50, esas medidas se levantarán, pero las personas con síntomas o cuyos familiares tengan síntomas seguirán confinadas en casa.

¿Qué se entiende por “distanciamiento social”? Los investigadores lo definen como “Todos los hogares reducen el contacto fuera del hogar, la escuela o el lugar de trabajo en un 75%”. Eso no significa que salgas con tus amigos una vez a la semana en lugar de cuatro. Significa que todos hacen todo lo posible para minimizar el contacto social y, en general, el número de contactos se reduce en un 75%.

Según este modelo, concluyen los investigadores, el distanciamiento social y el cierre de las escuelas tendrían que estar en vigor unos dos tercios del tiempo -a lo largo de dos meses sí y un mes no- hasta que se disponga de una vacuna, lo que llevará al menos 18 meses (si es que funciona). Señalan que los resultados son “cualitativamente similares para Estados Unidos”.

¿Dieciocho meses? Seguramente debe haber otras soluciones. ¿Por qué no construir más UCI y tratar a más personas a la vez, por ejemplo?

Pues bien, según el modelo de los investigadores, eso no resolvía el problema. Sin el distanciamiento social de toda la población, descubrieron, incluso la mejor estrategia de mitigación -que implica el aislamiento o la cuarentena de los enfermos, los ancianos y los que han estado expuestos, además del cierre de las escuelas- seguiría provocando una oleada de enfermos graves ocho veces mayor de lo que el sistema de EE.UU. o del Reino Unido puede soportar. (Esa es la curva azul más baja del gráfico siguiente; la línea roja plana es el número actual de camas de UCI). Incluso si se pusieran fábricas a producir camas y ventiladores y todas las demás instalaciones y suministros, se necesitarían muchas más enfermeras y médicos para atender a todos.

Un gráfico de las camas de cuidados críticos ocupadas a lo largo del tiempo.
En todos los escenarios sin un distanciamiento social generalizado, el número de casos de Covid desborda el sistema sanitario.
Equipo de respuesta al Covid-19 del Imperial College
¿Qué tal si se imponen restricciones durante una sola tanda de cinco meses más o menos? No sirve de nada: una vez levantadas las medidas, la pandemia vuelve a estallar, sólo que esta vez es en invierno, la peor época para los sistemas sanitarios sobrecargados.

Un gráfico que muestra las camas de cuidados críticos ocupadas a lo largo del tiempo para el escenario de supresión.
Si se impone un distanciamiento social total y otras medidas durante cinco meses, y luego se levanta, la pandemia vuelve a aparecer.
Equipo de respuesta al Covid-19 del Imperial College.
¿Y si decidimos ser brutales: fijar el umbral de ingresos en la UCI para activar el distanciamiento social mucho más alto, aceptando que muchos más pacientes morirían? Resulta que hay poca diferencia. Incluso en el menos restrictivo de los escenarios del Imperial College, estamos encerrados más de la mitad del tiempo.

Esto no es una interrupción temporal. Es el comienzo de una forma de vida completamente diferente.

Vivir en estado de pandemia
A corto plazo, esta situación perjudicará enormemente a las empresas que dependen de la concentración de personas: restaurantes, cafeterías, bares, clubes nocturnos, gimnasios, hoteles, teatros, cines, galerías de arte, centros comerciales, ferias de artesanía, museos, músicos y otros artistas, centros deportivos (y equipos deportivos), centros de conferencias (y productores de conferencias), líneas de cruceros, líneas aéreas, transporte público, escuelas privadas, guarderías. Por no hablar de las tensiones que sufren los padres que se ven obligados a educar a sus hijos en casa, las personas que intentan cuidar a sus familiares mayores sin exponerlos al virus, las personas atrapadas en relaciones abusivas y cualquiera que no tenga un colchón financiero para hacer frente a los cambios de ingresos.

Habrá alguna adaptación, por supuesto: los gimnasios podrían empezar a vender equipos para el hogar y sesiones de entrenamiento en línea, por ejemplo. Veremos una explosión de nuevos servicios en lo que ya se ha bautizado como la “economía del encierro”. También se puede albergar la esperanza de que algunos hábitos cambien: menos viajes con emisiones de carbono, más cadenas de suministro locales, más desplazamientos a pie y en bicicleta.

Pero la alteración de muchísimos negocios y medios de vida será imposible de gestionar. Y el estilo de vida encerrado no es sostenible durante períodos tan largos.

Entonces, ¿cómo podemos vivir en este nuevo mundo? Parte de la respuesta -esperemos- será la mejora de los sistemas de atención sanitaria, con unidades de respuesta a la pandemia que puedan actuar rápidamente para identificar y contener los brotes antes de que empiecen a extenderse, y la capacidad de aumentar rápidamente la producción de equipos médicos, kits de pruebas y medicamentos. Esto será demasiado tarde para detener Covid-19, pero ayudará en futuras pandemias.

A corto plazo, es probable que encontremos compromisos incómodos que nos permitan mantener una cierta apariencia de vida social. Tal vez los cines quiten la mitad de sus asientos, las reuniones se celebren en salas más grandes con sillas espaciadas y los gimnasios requieran que se reserven los entrenamientos con antelación para que no se llenen.

En última instancia, sin embargo, predigo que restauraremos la capacidad de socializar con seguridad desarrollando formas más sofisticadas de identificar quién es un riesgo de enfermedad y quién no, y discriminando -legalmente- a los que lo son.

Podemos ver presagios de esto en las medidas que algunos países están tomando hoy en día. Israel va a utilizar los datos de localización de los teléfonos móviles con los que sus servicios de inteligencia rastrean a los terroristas para localizar a las personas que han estado en contacto con portadores conocidos del virus. Singapur realiza un rastreo exhaustivo de los contactos y publica datos detallados sobre cada caso conocido, que no identifican a las personas por su nombre.

Estoy asombrado por la profundidad de la información sobre el #coronavirus que se publica en #Singapur. En esta web puedes ver cada caso de infección conocido, dónde vive y trabaja la persona, en qué hospital ingresó y la topología de la red de portadores, todo dispuesto en una serie temporal pic.twitter.com/wckG8KpPDE

  • Ryutaro🠓ŽUchiyama (@RyutaroUchiyama) 2 de marzo de 2020
    No sabemos exactamente cómo es este nuevo futuro, por supuesto. Pero podemos imaginarnos un mundo en el que, para subir a un vuelo, tal vez haya que estar suscrito a un servicio que rastrea tus movimientos a través de tu teléfono. La aerolínea no podría ver a dónde has ido, pero recibiría una alerta si has estado cerca de personas infectadas conocidas o de focos de enfermedades. Habría requisitos similares en la entrada de grandes recintos, edificios gubernamentales o centros de transporte público. Habría escáneres de temperatura por todas partes, y tu lugar de trabajo podría exigirte que lleves un monitor que controle tu temperatura u otras constantes vitales. Donde los clubes nocturnos piden una prueba de edad, en el futuro podrían pedir una prueba de inmunidad: un documento de identidad o algún tipo de verificación digital a través de su teléfono, que demuestre que se ha recuperado o se ha vacunado contra las últimas cepas de virus.

Tuve que viajar a principios de este mes y así es como se rastrearon mis movimientos para la contención del #COVID19.

¡Sigue a @RadiiChina para ver más vídeos sobre #China! #coronavirus #COVID2019 pic.twitter.com/yHzdm7q6HF

  • Carol Yin (@CarolYujiaYin) 16 de marzo de 2020
    Nos adaptaremos y aceptaremos estas medidas, del mismo modo que nos hemos adaptado a los controles de seguridad cada vez más estrictos de los aeropuertos tras los atentados terroristas. La vigilancia intrusiva se considerará un pequeño precio a pagar por la libertad básica de estar con otras personas.

Sin embargo, como siempre, el verdadero coste lo soportarán los más pobres y débiles. Las personas con menos acceso a la atención sanitaria, o que viven en zonas más propensas a las enfermedades, se verán ahora excluidas con mayor frecuencia de los lugares y las oportunidades abiertas a todos los demás. Los trabajadores autónomos -desde conductores hasta fontaneros o instructores de yoga independientes- verán cómo sus empleos se vuelven aún más precarios. Los inmigrantes, los refugiados, los indocumentados y los ex convictos se enfrentarán a un nuevo obstáculo para conseguir un lugar en la sociedad.

Además, a menos que existan normas estrictas sobre cómo se evalúa el riesgo de enfermedad de una persona, los gobiernos o las empresas podrían elegir cualquier criterio: eres de alto riesgo si ganas menos de 50.000 dólares al año, perteneces a una familia de más de seis personas y vives en determinadas partes del país, por ejemplo. Esto crea un margen para el sesgo algorítmico y la discriminación oculta, como ocurrió el año pasado con un algoritmo utilizado por las aseguradoras sanitarias estadounidenses que resultó favorecer inadvertidamente a los blancos.

El mundo ha cambiado muchas veces, y está cambiando de nuevo. Todos nosotros tendremos que adaptarnos a una nueva forma de vivir, trabajar y establecer relaciones. Pero como en todo cambio, habrá algunos que pierdan más que la mayoría, y serán los que ya han perdido demasiado. Lo mejor que podemos esperar es que la profundidad de esta crisis obligue finalmente a los países -Estados Unidos, en particular- a corregir las enormes desigualdades sociales que hacen que grandes franjas de su población sean tan intensamente vulnerables.

Traducción realizada con la versión gratuita del traductor http://www.DeepL.com/Translator

Traducción realizada con la versión gratuita del traductor http://www.DeepL.com/Translator

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